Los colores en la época medieval

Pensamos en la Edad Media como una época aburrida y monótona. La imagen del  campesino mugriento en la película de Monty Python vestido con ropa de casa marrón, encaja con una idea preconcebida de cuerpos devastados y mentes ignorantes y supersticiosas. 

Pero un estereotipo que habría sido la realidad práctica para muchos desmiente la profunda atracción de la época medieval por todo lo que era brillante y vívido. Cuando los fondos lo permitían, las casas medievales se pintaban, la ropa se teñía y el color se utilizaba como lenguaje para codificar significados espirituales y mundanos.

El color: un significado distinto al actual

El color se consideraba una característica de un objeto y no un truco de la luz por lo que podía tener un significado que hoy no puede tener. 

En la alquimia (tan importante para sentar las bases de la química moderna), el color representaba elementos de una cosmología. También vinculaba el microcosmos del organismo humano con el macrocosmos de la creación de Dios. Los desequilibrios mentales, como la melancolía, con su exceso de bilis negra, se pintaban literalmente en el cuerpo (como en el afectado "Hombre Melancólico" de principios del siglo XV). 

El color tenía una función práctica en la organización del conocimiento, con esas magníficas mayúsculas iniciales y acrósticos que servían para guiar la mente a través de un texto. 

Las representaciones de ángeles, demonios y otros seres sobrenaturales nos ayudan a comprender la lógica desconocida de un mundo de pensamiento en el que lo divino y lo demoníaco estaban totalmente enredados con los asuntos humanos. El manuscrito iluminado alcanzó posiblemente su apoteosis con el notable éxito cultural del Libro de Horas, un elemento tan necesario y adictivo en la vida de una persona alfabetizada como un smartphone moderno. 

Las innovaciones tecnológicas de la época cambiaron muchas cosas, pero no atenuaron el deseo de color, como demuestra el hecho de que algunas de las obras más brillantes que se exponen aquí se realizaron mucho después de la difusión de la impresión con tipos móviles.

El desvanecimiento de los colores

A lo largo de cientos de años, los colores se han desvanecido en su mayor parte. Siguen brillando en las vidrieras de las iglesias góticas, pero estas frágiles obras de arte eran vulnerables a las depreciaciones de la Disolución y otros trastornos. 

Los libros, de gran valor, portátiles y discretos, podían desaparecer a toda prisa cuando llegaban los problemas. Los códices medievales han demostrado ser muy resistentes: se conservan alrededor de un millón de manuscritos de este tipo, muchos de ellos iluminados. 

Podría decirse que sólo en sus páginas brillan los verdaderos colores de la Edad Media.

La iluminación de los manuscritos: un arte secundario

La iluminación de manuscritos se consideraba tradicionalmente un arte secundario. Las pinturas en los libros cumplían una función muy práctica, pues daban vida a las historias de la Biblia para las masas analfabetas. Los primeros misioneros en Inglaterra se adentraban literalmente en una multitud con grandes pinturas en alto; resultó ser la forma más eficaz de difundir la palabra de Dios. 

Fue en la pintura mural y sobre tabla, supuestamente, donde se produjeron los verdaderos avances técnicos, que culminaron en la revolución estética del Renacimiento. La exposición del Museo Fitzwilliam de Cambridge pone en tela de juicio las suposiciones sobre la inferioridad de la iluminación de los manuscritos de forma deliciosa y, bueno, colorida.

Datos interesantes sobre los colores en la Edad Media

Todas las sociedades tienen ideas interesantes sobre los colores: lo que representan, cuáles quedan mejor que otros, qué colores hay que evitar. He aquí cinco datos curiosos sobre el color en la Edad Media, por cortesía de la investigación del historiador francés Michel Pastoureau.

El color medio

Los eruditos medievales heredaron de la antigüedad la idea de que había siete colores: blanco, amarillo, rojo, verde, azul, morado y negro. 

El verde era el color del medio, lo que significaba que estaba equilibrado entre los extremos del blanco y el negro. También se consideraba un color calmante, hasta el punto de que los escribas solían tener esmeraldas y otros objetos verdes a su lado para mirarlos cuando necesitaban descansar la vista, mientras que el poeta Baudri de Bourgueil sugería escribir en tablillas verdes en lugar de blancas o negras.

Colores caballerescos

Los romances artúricos, una de las formas más populares de la literatura de la Alta Edad Media, hacían a menudo un uso simbólico del color, especialmente en la representación de los caballeros. Escribe Pastoureau:

El código de colores era recurrente y significativo. Un caballero negro era casi un personaje de primera importancia (Tristán, Lancelot, Gawain) que quería ocultar su identidad; generalmente estaba motivado por las buenas intenciones y dispuesto a demostrar su valor, especialmente en las justas o en los torneos. El caballero rojo, en cambio, solía ser hostil al héroe; se trataba de un caballero pérfido o malvado, a veces enviado del diablo o un ser misterioso del Otro Mundo. 

Menos prominente, un caballero blanco era generalmente visto como bueno; se trataba de una figura mayor, un amigo del protector o del héroe, al que daba sabios consejos. Por el contrario, un caballero verde era un joven caballero, recién apodado, cuyo comportamiento audaz o insolente iba a causar grandes desórdenes; podía ser bueno o malo. Por último, los caballeros amarillos u oro eran raros y los azules inexistentes.

Monjes negros contra blancos

Durante la Alta Edad Media, las reglas para los monjes señalaban que no debían preocuparse por el color de su ropa. Sin embargo, a lo largo de los siglos su vestimenta se fue oscureciendo, y los cluniacenses, una de las comunidades monásticas más influyentes, consideraban que el negro era el color apropiado del hábito.

En el siglo XII surgió una reacción a esta idea y los cistercienses adoptaron el hábito blanco. Para los líderes de estos grupos monásticos, el debate sobre los colores era serio: Pedro el Venerable, abad de Cluny, y Bernardo, abad de Claraval, llegaron a ridiculizar las elecciones del otro. Pedro dijo que el negro "es el color de la humildad y la renuncia" mientras que "el blanco es el color de las fiestas, la gloria y la resurrección", indicando que los cistercienses actuaban con orgullo (¡un pecado mortal!). Bernardo respondió que el blanco era el color "de la pureza, de la inocencia y de todas las virtudes", mientras que el negro era el color de "la muerte y el pecado" y era el aspecto del diablo.

El color del Islam

El verde se asocia a menudo con la religión islámica, pero esta idea no se desarrolló hasta el siglo XII. En el Corán se menciona el verde ocho veces, siempre en sentido positivo, como color de la vegetación, la primavera y el paraíso. También se dice que al profeta Mahoma le gustaba llevar un turbante verde y otros tejidos verdes. 

Sin embargo, mientras que el verde se vinculó con los descendientes de Mahoma, otros colores se asociaron con las dinastías gobernantes del mundo islámico: el blanco para los omeyas, el negro para los abasíes y el rojo para los almohades. Pastoureau cree que es en el año 1100 cuando el verde pasó a considerarse un color que unificaba a los distintos pueblos musulmanes. "Su simbolismo se asocia al del paraíso, la felicidad, la riqueza, el agua, el cielo y la esperanza", escribe. "El verde se convirtió en el color sagrado. Por eso, muchos ejemplares del Corán de la Edad Media tenían encuadernación o cubiertas verdes, como todavía hoy. 

De igual modo, un gran número de dignatarios religiosos visten de verde. En cambio, en las alfombras el verde fue desapareciendo: no se pisa un color tan venerable".

La 'revolución azul'

El libro de Pastoureau sobre el azul comienza mencionando lo olvidado que estaba este color entre los antiguos griegos y romanos, que rara vez escribían sobre él o lo utilizaban. Incluso se plantea la cuestión de si los pueblos antiguos podían ver el azul. Este olvido continuó durante la Alta Edad Media hasta el siglo XII. "Entonces, de repente", escribe Pastoureau, "en unas pocas décadas, todo cambia: el azul es "descubierto" y alcanza un lugar destacado en la pintura, la heráldica y la ropa".

La primera parte de esta "revolución azul" fue el uso de este color para representar la ropa de la Virgen María. La escena de María llorando la crucifixión de Jesús era muy popular en la Edad Media, y una vez que los artistas comenzaron a representar su manto en un azul vibrante, pronto se convirtió en el estándar. Además, otros artistas, especialmente los que trabajaban en vidrieras, superaron las limitaciones técnicas para crear azules, por lo que el color se utilizaría en una variedad de medios, así como en la ropa. Pastoureau añade que en el siglo XIII monarcas como Luis IX de Francia y Enrique III de Inglaterra empezaron a vestir de azul, lo que hizo que se convirtiera en el color de la realeza medieval.
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